后PC时代,微软能否靠人工智能扳回一局?

机器之心 2016-12-02 19:44

微软即将走到下一个分叉路口。过去二十年中,这家世界最大的软件公司一直面临种种威胁。互联网、智能手机和云计算,每一个都代表了技术产业里的巨大机遇,但'...

微软即将走到下一个分叉路口。过去二十年中,这家世界最大的软件公司一直面临种种威胁。互联网、智能手机和云计算,每一个都代表了技术产业里的巨大机遇,但也侵蚀着这个曾经的震慑 PC 软件界的霸主。在人工智能的滚滚浪潮中,微软能否占领先机,为自己扳回一局?

Satya Nadella 上任三年了,业界对微软是否能在后 PC 时代站稳脚跟的质疑也逐渐消散。其股价已经涨了三分之二,股票市值增加了近 2000 亿美元,上月在美股又回到了本世纪初时的巅峰值 58.70 美元。

眼下人工智能大潮袭来。微软没有错过。如果 Nadella 的决策是正确,将为微软带来颠覆式改变。但是 Nadella 强调,在这次技术变革中,微软势必走在前列。

「人工智能本身会像 PC、手机或互联网等其他广泛普及的技术一样,成为下一个时代的主流,」他说。

这位微软老板在接受金融时报(Financial Times)和日媒 Nikkei 采访时说到,「这是一个划时代的技术,它改变的不仅是计算领域还将包括生活的方方面面,席卷每个产业和所有业务流程。」

他的评论和微软的创始人比尔·盖茨曾经对互联网的预言有着惊人的一致。20 年前,比尔曾断言互联网将会改写一切。在当时,比尔的断言受到猛烈的抨击且被认为过分夸大了互联网的作用。现在回看当时比尔的言论,没有丝毫夸大的成分。

Nadella 说,有了机器学习这项在背后推动近来人工智能发展的技术,「每个人与技术的互动都将被这样一个事实改变,那就是我们可以创造出智能」。他说,人工智能会「存在于网络之中,会存在于每一种设备当中」。「我们设计的每一种产品,以及每一位用户与环境互动的方式,都会变成『智能优先(intelligence first)』」。

云计算和移动计算是驱动技术行业发展了 15 年的双重力量,这双重力量打造出了新的广泛分布的计算平台,使数十亿的手持设备拥有巨大的数据处理能力和数据收集能力。Nadella 在人工智能已经成为技术行业最值得炫耀的新事物的这一年的年末时谈到,「人工智能不仅仅是蛋糕顶部的樱桃——它将是整个蛋糕。」今年年初,Nadella 曾说,「对话式计算(conversational computing)」——即能与机器交谈的能力被设定为下一个大的行业突破,使用语音激活的「智能助手」(如微软的 Cortana)将取代浏览器在桌面时代所扮演的角色。

但愿景和现实之间还有天壤之别的。今年微软的聊天机器人 Tay 揭示出了机器学习罪恶的一面,当时它通过 Twitter 与人类交谈并学会了种族主义言论,不过很快它就被下线了。

另一家从事会话计算的公司 MindMeld 首席执行官 Tim Tuttle 说:聊天机器人是 2016 年的败笔之一。他认为微软正在「稳步前进」,但也表示该公司的技术还需要多年的发展才能够让客户轻松建立自己的「先进 bot」。

无论关于人工智能的事情被吹得多么神乎其神,所谓的企业级客户(即构成信息产业大部分支出的大型企业和政府采购)也很可能只会缓慢转变。

前微软程序经理 Rob Sanfilippo 说:「企业需要时间了解这对它们意味着什么。这是一个缓慢的过渡」,不过他补充说,他正和 Nadella 推动人工智能的发展,「投资数十亿美元和进行一些伟大的计算机科学研究」。

微软去年在研发上花了 120 亿美元,比谷歌多投入三分之一。该公司正在向人工智能投入大量的预算,其还表示,微软研究部门三分之一正在进行的工作已经用于人工智能相关项目。Nadella 在 9 月份试图加强这项工作,他调任了公司顶级人工智能专家之一沈向洋(Harry Shum)负责 1000 多名研究人员和 5000 名工程师的团队。

微软云服务助力微软人工智能

Nadella 并不是唯一一个将机器学习作为其规划核心的首席执行官,谷歌的首席执行官 Sundar Pichai 也曾表示正在使用机器学习来重塑该公司的所有服务,同时还有 IBM 也将其未来压在了其以 Watson 为品牌销售的一系列人工智能和数据分析服务上。还有亚马逊、Facebook 和苹果也在发展他们的人工智能能力,中国的搜索引擎公司百度也取得令人瞩目的进展,尤其是在语音识别和图像识别的研究上。

-今年以来这位微软的 CEO 将机器学习作为微软的核心业务,无独有偶,同为技术主管的桑达尔·皮查伊,已经放言 Google 正运用机器学习重塑 Google 所提供的所有服务;而 IBM 则押注在 Watson——这块金子招牌来销售旗下人工智能及数据处理服务;Facebook 以及 Apple 的 AI 研究成果丰硕;与此同时中国的搜索引擎公司百度也取得令人瞩目的进展,尤其是在语音识别和图像识别的研究上。-

IBM 借势 2011 年的「人机大战」推出 Watson 计算系统

把 AI 通过云服务的方式呈递给全世界的用户,需要深度学习的技术专家和云服务支持的计算基础架构二者合力完成,这会限制有能力参与竞争的公司数量,Shum 指出。据他估计,能够在这次新技术竞赛中幸存下来的公司只是一小撮——「可能是 5 个,加上几个中国的公司。」

Watson 是 IBM 深度学习技术的专家。但 Watson 的系统构造需要进一步升级,使之能够提供 AI 云服务给世界各地的用户,这样一来,能与 IBM 竞争的对手就少了许多,IBM 的 Shum 所言. 他预言这项新技术将会淘汰掉很多普通的 AI 公司,能幸存的公司不超过 5 个——「有可能是 5 个,如果算上几个中国的公司。」

这几家科技巨头里,微软不是最出风头的那个,更确切的说这个昔日的软件霸主出现在人工智能相关的头条报道里的次数不多。谈及人工智能,Google 总是大家关注的焦点所在。今年 Google 的 DeepMind 团队在围棋大战中战胜了世界排名第一的人类棋手,在全世界引爆人工智能,而围棋被视为大脑智力挑战的最后堡垒。在 IBM,Watson 不仅帮助 IBM 获取市场份额,同时也为 IBM 的人工智能研究在几大巨头里争有一席之地。

与苹果在自己的手机上通过 Siri 实现自己的人工智能技术相比,微软就没有可以实现自己技术的手机平台,也没有 Google 正在研发的智能代理助手。甚至亚马逊推出的能够听懂语音命令的智能语音助手 Echo,也在业界收获比微软小娜更多的关注。

这显然是让微软头疼的地方。微软的顶级人工智能专家兼微软西雅图雷蒙德总部的人工智能研究实验室负责人 Eric Horvitz 坦言,「很显然,微软在智能助手的研发上还有待提升。」

Nadella 承认微软在将 AI 用于语音助手和智能手机上毫无建树。但是通过微软最新的 Windows 系统,每天使用微软小娜的人有**105m**,他表明在更大屏幕的 AI 产品上,微软的表现还是不错的。

微软目前将希望都押注在自己的数据中心网和云计算平台「Azure」上,通过数据中心网和云平台来为产品赢得更多的市场份额。这包括一系列的服务,通过这些服务将微软数据接口与用户对接,例如:通过面部图片检测来判断人物情感的「感情」接口。

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